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Un tórrido día del verano del año 79 de nuestra era, un estudiante de 18 años llamado Cayo Plinio (Plinio el joven) se hallaba con su madre y su tío (Plinio el viejo) en una villa de la ciudad de Miseno, en la bahía de Nápoles, a unos 30 km del monte Vesubio. El día amaneció normalmente, pero a las pocas horas convertido en uno de los más importantes de la historia antigua, pues el Vesubio entró en erupción y sepultó para muchos siglos las ciudades de Pompeya y Herculano. Plinio el viejo murió ese día, mientras intentaba salvar a quienes se hallaban en peligro, pero su sobrino Cayo sobrevivió y nos legó un notable relato de lo ocurrido, en dos largas cartas al historiador romano Tácito. He aquí algunos fragmentos de algunas masivas, felizmente conservadas:

"El 24 de Agosto, hacia la una de la tarde, mi madre hizo observar a mi tío una nube de tamaño y de aspecto extraño. No se distinguía bien a que distancia de la montaña estaba, aunque después se supo que se debía al propio Vesubio".

Plinio el viejo era el jefe de la flota de Miseno. Según el relato de su sobrino, al parecer se dio cuenta que el Vesubio entraba en erupción y decidió cruzar la bahía con algunos barcos en misión de rescate. No pudieron desembarcar en ningún lugar cercano a la montaña a causa del calor y la espesa lluvia de cenizas y piedra pómez (Trozos de lava solidificada), de modo que se dirigieron a la ciudad de Estabias, situada a 5 km. al sur de Pompeya, donde Plinio el viejo se refugió en casa de su amigo. Desde allí podían ver el Vesubio, del que "Brillaba en varios puntos extensas capas de fuego y llamas impetuosas, a cuyo resplandor contribuía la obscuridad de la noche".

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